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Pruebas de alergias alimentarias

¿Qué son las pruebas de alergias alimentarias?

En una alergia alimentaria, el sistema inmunitario responde a un alimento que normalmente es inofensivo como si fuera un agente infeccioso peligroso, un virus, bacteria. La respuesta del sistema inmunitario a una alergia alimentaria varía desde un sarpullido leve o dolor abdominal hasta una complicación potencialmente mortal llamada shock anafiláctico.

Las alergias a los alimentos son más comunes en los niños que en los adultos. En Estados Unidos, afectan a cerca del 5 por ciento de la población infantil. Muchos niños superan sus alergias con el tiempo. Casi el 90 por ciento de estas alergias son causadas por:

  • Leche
  • Soja
  • Trigo
  • Huevos
  • Nueces de árbol (por ejemplo, almendras, nueces, pacanas y castañas de cajú)
  • Pescado
  • Mariscos
  • Maní (cacahuates)

En algunas personas, incluso una cantidad muy pequeña del alimento causante de la alergia puede desencadenar síntomas que ponen la vida en peligro. De los alimentos mencionados, el maní, las nueces de árbol, los mariscos y el pescado suelen ser los que causan las reacciones alérgicas más graves.

Las pruebas de alergias alimentarias permiten averiguar si usted o su niño tiene alergias a ciertos alimentos. Si se sospecha que usted o su niño pudiera tener una alergia alimentaria, el médico de atención primaria probablemente lo derive a un alergólogo. Un alergólogo es un médico que se especializa en el diagnóstico y el tratamiento de las alergias y el asma.

Nombres alternativos: prueba de IgE, prueba de tolerancia oral, prueba oral

¿Para qué se usa?

Las pruebas de alergias alimentarias se usan para averiguar si usted o su niño tienen alergias a alimentos específicos. También se pueden usar para averiguar si se trata realmente de una alergia o es sólo una sensibilidad a un alimento.

La sensibilidad alimentaria, también llamada intolerancia alimentaria, a menudo se confunde con el término "alergia alimentaria". A veces las dos afecciones tienen síntomas parecidos, pero las complicaciones pueden ser muy diferentes.

Una alergia alimentaria es una reacción del sistema inmunitario que puede afectar a órganos de todo el cuerpo. Puede causar problemas de salud graves. Una sensibilidad alimentaria suele ser mucho menos grave. Cuando una persona tiene una sensibilidad alimentaria, su cuerpo no puede digerir bien un alimento específico o causa malestar en el aparato digestivo. Los síntomas de una sensibilidad alimentaria se limitan principalmente a problemas digestivos como dolor abdominal, náuseas, gases y diarrea.

Algunas de las sensibilidades alimentarias más comunes son:

  • Lactosa: Un tipo de azúcar que se encuentra en los productos lácteos. Puede confundirse con una alergia a la leche
  • Gluten: Una proteína que se encuentra en el trigo, la cebada y otros granos. Se puede confundir con una alergia al trigo
  • MSG: Un aditivo presente en muchos alimentos

¿Por qué necesito pruebas de alergias alimentarias?

Usted o su niño puede necesitar pruebas de alergias alimentarias si tienen ciertos síntomas o factores de riesgos.

Algunos de los factores de riesgo de las alergias alimentarias son:

  • Antecedentes familiares de alergias alimentarias
  • Otras alergias alimentarias
  • Otros tipos de alergias, por ejemplo, fiebre del heno (también llamada rinitis alérgica) o eccema
  • Asma

Los síntomas de las alergias alimentarias suelen afectar a una o más de las siguientes partes del cuerpo:

  • Piel: Algunos de los síntomas en la piel son urticaria, hormigueo, picazón y enrojecimiento. En los bebés con alergias alimentarias, el síntoma inicial suele ser un sarpullido
  • Aparato digestivo: Algunos de los síntomas son dolor abdominal, sabor metálico en la boca e hinchazón o picazón en la lengua
  • Aparato respiratorio (incluye los pulmones, la nariz y la garganta): Algunos de los síntomas son tos, sibilancias (sonido silbante y chillón al respirar), congestión nasal, dificultad para respirar y opresión en el pecho

El shock anafiláctico es una reacción alérgica grave que afecta a todo el cuerpo. Algunos de los síntomas son los mencionados anteriormente, y también:

  • Hinchazón rápida de la lengua, los labios o la garganta
  • Estrechamiento de las vías respiratorias y dificultad para respirar
  • Pulso rápido
  • Mareos
  • Palidez
  • Sensación de desmayo

Los síntomas pueden ocurrir pocos segundos después de estar expuesto a la sustancia que provoca la respuesta alérgica. Si no se recibe tratamiento médico con rapidez, el shock anafiláctico puede causar la muerte. Si sospecha la posibilidad de un shock anafiláctico, llame de inmediato al 911.

Si usted o su niño está en riesgo de sufrir un shock anafiláctico, el alergólogo quizás le recete un dispositivo pequeño para usar en caso de emergencia. Este dispositivo, llamado autoinyector, administra una dosis de epinefrina, un medicamento que retarda la reacción alérgica. Usted o su niño necesitará atención médica aun después de usar el dispositivo.

¿Qué ocurre durante las pruebas de alergias alimentarias?

El alergólogo generalmente empieza por hacer un examen físico y preguntas sobre los síntomas. Después, hace una o más de las siguientes pruebas:

  • Prueba de tolerancia oral: El alergólogo le da a usted o a su niño pequeñas cantidades del alimento que se sospecha que causa la alergia. El alimento se puede dar en una cápsula o por inyección. El alergólogo lo observará atentamente para ver si tiene una reacción alérgica. De ser así, le ofrecerá tratamiento de inmediato
  • Dieta de eliminación: Esta dieta se usa para averiguar qué alimentos específicos son los causantes de la alergia. Se empieza eliminando todos los alimentos sospechosos de la dieta suya o de su niño. Luego estos alimentos se añaden uno a la vez para ver si provocan una reacción alérgica. La dieta de eliminación no indica si la reacción se debe a una alergia alimentaria o a una sensibilidad alimentaria. Esta dieta no se recomienda para ninguna persona en riesgo de una reacción alérgica grave
  • Prueba del pinchazo en la piel: El alergólogo o profesional de la salud coloca un poco del alimento sospechoso en la piel del antebrazo o la espalda. Luego pincha delicadamente la piel con una aguja para permitir que entre una cantidad muy pequeña del alimento. Si se forma una protuberancia roja que pica en el lugar del pinchazo, por lo general significa que la persona es alérgica a ese alimento
  • Análisis de sangre: Esta prueba detecta sustancias llamadas anticuerpos IgE en la sangre. El sistema inmunitario produce anticuerpos IgE cuando una persona está expuesta a una sustancia que provoca una reacción alérgica. Durante la prueba, el profesional de la salud toma una muestra de sangre de una vena de un brazo con una aguja pequeña. Después de insertar la aguja, extrae una poco de sangre y la coloca en un tubo de ensayo o frasco. Tal vez sienta una molestia leve cuando la aguja se introduce o se saca, pero el procedimiento suele durar menos de cinco minutos

¿Debo hacer algo para prepararme para la prueba?

La prueba de alergias alimentarias no requiere ninguna preparación especial.

¿Tiene algún riesgo esta prueba?

La prueba de tolerancia oral puede causar una reacción alérgica grave. Por eso se hace sólo bajo la supervisión atenta de un alergólogo.

Las reacciones alérgicas también pueden ocurrir durante una dieta de eliminación. Es importante que usted hable con el alergólogo sobre cómo controlar las posibles reacciones.

La prueba del pinchazo en la piel puede causar molestias en la piel (cutáneas). Si usted o su niño siente picazón o tiene la piel irritada después de la prueba, el alergólogo podría recetarle un medicamento para aliviar los síntomas. En raras ocasiones, la prueba del pinchazo en la piel puede causar una reacción grave. Por eso, esta prueba se debe hacer bajo la supervisión atenta de un alergólogo.

Los riesgos de un análisis de sangre son mínimos. Tal vez sienta un dolor leve o se le forme un moretón en el lugar donde se inserta la aguja, pero la mayoría de los síntomas desaparecen rápidamente.

¿Qué significan los resultados?

Si los resultados indican que usted o su niño tiene una alergia alimentaria, el tratamiento consiste en evitar el alimento que la causa.

Para las alergias alimentarias no hay cura, pero eliminar el alimento de la dieta debería prevenir las reacciones alérgicas.

Evitar los alimentos que provocan reacciones alérgicas requiere leer cuidadosamente las etiquetas de los productos envasados. También significa que usted deberá avisarle sobre su alergia a todas las personas que le preparen o sirvan comida a usted o su niño, como camareros, niñeras, maestros y trabajadores de restaurantes. Igualmente, aún con todas estar precauciones, usted o su niño todavia pueden ser expuestos accidentalmente al alimento que causa la alergia.

Si usted o su niño está en riesgo de tener una reacción alérgica, el alergólogo le recetará un dispositivo que administra epinefrina en caso de una exposición accidental. Le enseñarán a inyectar el dispositivo en el muslo.

Si tiene preguntas sobre sus resultados o cómo responder a una complicación alérgica, consulte con su alergólogo.

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