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Prueba de varicela y herpes zóster

¿Qué son las pruebas de la varicela y el herpes zóster?

Estas pruebas comprueban si usted está o alguna vez estuvo infectado con el virus de la varicela-zóster (VVZ). Este virus causa varicela y herpes zóster (culebrilla). Cuando una persona se infecta por primera vez con el VVZ, se enferma con varicela. Después de tener varicela, no se puede volver a tener esta enfermedad. El virus permanece en el sistema nervioso pero está latente (inactivo). Más adelante en la vida, el VVZ se puede activar y causar herpes zóster. A diferencia de la varicela, una persona puede tener herpes zóster más de una vez, aunque esto es poco común.

Tanto la varicela como el herpes zóster causan sarpullidos con ampollas. La varicela es una enfermedad muy contagiosa que forma ampollas rojas que pican en todo el cuerpo. En Estados Unidos, antes era una enfermedad infantil muy común que infectaba a casi todos los niños. Pero desde que se introdujo una vacuna contra la varicela en 1995, el número de casos ha disminuido bastante. La varicela puede ser molesta, pero en los niños sanos suele ser una enfermedad leve. Sin embargo, en los adultos, las mujeres embarazadas, los recién nacidos y las personas con sistemas inmunitarios debilitados puede ser una enfermedad grave.

El herpes zóster, también conocido como culebrilla, es una enfermedad que afecta sólo a las personas que han tenido varicela. Causa un sarpullido doloroso, con ardor, que puede limitarse a una parte del cuerpo o extenderse. En Estados Unidos, casi un tercio de las personas se enferman con herpes zóster en algún momento de la vida, generalmente después de los 50 años de edad. La mayoría se recupera en 3 a 5 semanas, pero a veces causa dolor y problemas de salud a largo plazo.

Nombres alternativos: anticuerpo contra el virus de la varicela-zóster, nivel de anticuerpos de la inmunoglobulina G contra la varicela en suero, anticuerpos IgG e IgM contra el VVZV, herpes zóster (culebrilla)

¿Para qué se usa?

En general, los profesionales de la salud pueden diagnosticar la varicela o el herpes zóster mediante un examen visual. A veces, piden pruebas para comprobar la inmunidad al virus de la varicela-zóster (VVZ). Una persona es inmune si ha tenido varicela o ha recibido la vacuna contra la varicela. Si es inmune, no puede tener varicela pero podría tener herpes zóster más adelante en la vida.

Las pruebas se suelen hacer en las personas que no son inmunes o que no saben si son inmunes y tienen un riesgo más alto de complicaciones por el VVZ, como:

  • Mujeres embarazadas
  • Recién nacidos, si la madre está infectada
  • Adolescentes y adultos con síntomas de varicela
  • Personas con VIH o sida u otros problemas médicos que debilitan el sistema inmunitario

¿Por qué necesito una prueba de varicela o herpes zóster?

Usted podría necesitar una prueba de varicela o herpes zóster si está en riesgo de tener complicaciones, si no es inmune al VVZ o si tiene síntomas de infección. Los síntomas de las dos enfermedades son parecidos e incluyen:

  • Sarpullido rojo, con ampollas. Los sarpullidos de la varicela suelen aparecer en todo el cuerpo y causan mucha picazón. El herpes zóster a veces aparece en una sola parte del cuerpo y suele ser doloroso
  • Fiebre
  • Dolores de cabeza
  • Dolor de garganta

Usted también podría necesitar esta prueba si está en un grupo de alto riesgo y estuvo expuesto recientemente a la varicela o al herpes zóster. El herpes zóster no es contagioso. Pero el virus de la varicela (VVZ) se puede propagar y contagiar la enfermedad a una persona que no es inmune.

¿Qué ocurre durante las pruebas de varicela y herpes zóster?

Usted debe dar una muestra de sangre de una vena o del líquido de una ampolla. Las pruebas de sangre tratan de detectar anticuerpos al VVZ. Las pruebas con el líquido de la ampolla tratan de detectar el virus.

En la prueba de sangre de una vena, el profesional de la salud toma una muestra de sangre de una vena de un brazo con una aguja pequeña. Después de insertar la aguja, extrae un poco de sangre y la coloca en un tubo de ensayo o frasco. Tal vez sienta una molestia leve cuando la aguja se introduce o se saca.

En la prueba del líquido de la ampolla, el profesional de la salud presiona delicadamente un hisopo de algodón sobre una ampolla para recoger una muestra de líquido.

Las dos pruebas son rápidas. Generalmente llevan menos de cinco minutos.

¿Debo hacer algo para prepararme para la prueba?

Las pruebas de sangre y del líquido de una ampolla no requieren ningún preparativo especial.

¿Tiene algún riesgo esta prueba?

Después de la prueba de sangre, tal vez sienta un dolor leve o se le forme un moretón en el lugar donde se inserta la aguja, pero la mayoría de los síntomas desaparecen rápidamente. La prueba con el líquido de la ampolla no implica ningún riesgo.

¿Qué significan los resultados?

Si tiene síntomas y los resultados muestran anticuerpos contra el VVZ o el virus mismo, es probable que tenga varicela o herpes zóster. El diagnóstico de una u otra enfermedad depende de su edad y de sus síntomas específicos. Si los resultados muestran la presencia de anticuerpos o del virus y usted no tiene síntomas, eso significa que ha tenido varicela o que ha recibido la vacuna contra la varicela.

Si le diagnostican una infección y está en un grupo de alto riesgo, el profesional de la salud tal vez le recete medicamentos antivirales. El tratamiento precoz puede prevenir las complicaciones graves y dolorosas.

La mayoría de los niños y adultos sanos que tienen varicela se recuperan en una o dos semanas. El tratamiento en el hogar puede aliviar los síntomas. Los casos más graves se pueden tratar con medicamentos antivíricos. El herpes zóster también se puede tratar con medicamentos antivíricos y para el dolor.

Si tiene preguntas sobre sus resultados o los de su niño, consulte con su médico o profesional de la salud.

Obtenga más información sobre pruebas médicas, rangos de referencia y cómo entender los resultados.

¿Debo saber algo más sobre las pruebas de varicela y herpes zóster?

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) recomiendan que se vacunen contra la varicela los niños, adolescentes y adultos que nunca tuvieron varicela o que no han recibido la vacuna contra esta enfermedad. Algunas escuelas requieren esta vacuna para aceptar a los alumnos. Solicite más información a la escuela y al profesional de la salud de su niño.

Los CDC también recomiendan que los adultos sanos mayores de 50 años reciban la vacuna contra el herpes zóster, incluso si ya han tenido esta enfermedad. La vacuna puede evitar que la enfermedad reaparezca. Actualmente hay dos tipos de vacunas para el herpes zóster. Para mayor información sobre estas vacunas, consulte con su médico o profesional de la salud.

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La información médica proporcionada es sólo para propósitos informativos y no para ser utilizada como sustituto de un consejo médico, diagnóstico o tratamiento profesional. Por favor, póngase en contacto con su proveedor de atención de salud si tiene preguntas sobre condiciones médicas o para la interpretación de los resultados de las pruebas.

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