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Pruebas de malaria

¿Qué son las pruebas de malaria?

La malaria es una enfermedad causada por un parásito. Los parásitos son plantas o animales diminutos que obtienen nutrientes alimentándose de otros organismos. Los parásitos que causan malaria se transmiten a los seres humanos por picaduras de mosquitos infectados. Al principio, los síntomas de la malaria se parecen a los de la gripe. Luego, la malaria puede causar complicaciones que pueden poner la vida en peligro.

La malaria no es contagiosa como los resfriados o la gripe, pero se puede transmitir de una persona a otra a través de los mosquitos. Si un mosquito pica a una persona infectada, puede transmitirle el parásito a cualquier otra persona que pique. Después de la picadura de un mosquito infectado, los parásitos pasan al torrente sanguíneo, se reproducen dentro de los glóbulos rojos y causan enfermedad. Las pruebas de malaria buscan signos de infección en la sangre.

La malaria es común en las zonas tropicales y subtropicales. Cada año, millones de personas se infectan con malaria y cientos de miles mueren por la enfermedad. La mayoría de las víctimas de la malaria son niños pequeños en África. Aunque hay más de 87 países con malaria, la mayoría de las infecciones y muertes ocurren en África. La malaria es poco común en los Estados Unidos. Pero las personas de Estados Unidos que viajan a África y a otros países tropicales están en riesgo de contraer la infección.

Nombres alternativos: frotis de sangre de malaria, prueba de diagnóstico rápido de la malaria, diagnóstico de malaria por PCR

¿Para qué se usan?

Las pruebas de malaria se usan para diagnosticar la enfermedad. Por lo general, si la malaria se diagnostica y trata temprano se puede curar. Si no se trata, puede causar complicaciones que ponen la vida en peligro, por ejemplo, insuficiencia renal (de los riñones), insuficiencia hepática (del hígado) y sangrado interno.

¿Por qué necesito una prueba de malaria?

Usted podría necesitar esta prueba si vive o ha viajado recientemente a una región donde la malaria es común y tiene síntomas de la enfermedad. La mayoría de las personas tienen síntomas dentro de los 14 días de haber sido picadas por un mosquito infectado. Pero los síntomas pueden aparecer tan pronto como a los siete días o pueden tardar hasta un año. En las etapas iniciales de la infección, los síntomas de la malaria se parecen a los de la gripe y pueden incluir:

En las etapas siguientes de la infección, los síntomas son más graves y pueden incluir:

  • Fiebre alta
  • Tiritones y escalofríos
  • Convulsiones
  • Heces con sangre
  • Ictericia (coloración amarillenta de la piel y los ojos)
  • Convulsiones
  • Confusión mental

¿Qué ocurre durante una prueba de malaria?

El profesional de la salud probablemente le pregunte acerca de sus síntomas y sus viajes recientes. Si sospecha que usted tiene una infección, pedirá análisis de sangre para detectar signos de malaria.

Durante la prueba, el profesional de la salud toma una muestra de sangre de una vena de un brazo con una aguja pequeña. Después de insertar la aguja, extrae un poco de sangre y la coloca en un tubo de ensayo o frasco. Tal vez sienta una molestia leve cuando la aguja se introduce o se saca, pero el procedimiento suele durar menos de cinco minutos.

Su sangre podría ser analizada de una de las siguientes maneras, o ambas:

  • Frotis de sangre: Para esta prueba, se coloca una gota de sangre en un portaobjetos que se somete a un tratamiento especial. Un profesional del laboratorio examina la muestra con un microscopio y busca parásitos
  • Prueba de diagnóstico rápido: Esta prueba trata de detectar proteínas conocidas como antígenos, que son producidas por los parásitos de la malaria. Los resultados están listos antes, pero generalmente se necesita un frotis de sangre para confirmar el diagnóstico

¿Debo hacer algo para prepararme para la prueba?

La prueba de malaria no requiere ningún preparativo especial.

¿Tiene algún riesgo esta prueba?

Los riesgos de un análisis de sangre son mínimos. Tal vez sienta un dolor leve o se le forme un moretón en el lugar donde se inserta la aguja, pero la mayoría de los síntomas desaparecen rápidamente.

¿Qué significan los resultados?

Si sus resultados son negativos pero usted sigue teniendo síntomas de malaria, tal vez sea necesario repetir la prueba. A veces, el número de parásitos de la malaria varía. Por esto, durante los dos a tres días siguientes, su médico o profesional de la salud podría pedir frotis de sangre cada 12 a 24 horas. Es importante saber si usted tiene malaria para que pueda recibir tratamiento de inmediato.

Si los resultados son positivos, su médico o profesional de la salud la recetará un medicamento para tratar la enfermedad. El tipo de medicamento depende de su edad, de la gravedad de sus síntomas de malaria y de si usted es una mujer embarazada. Si se trata pronto, en la mayoría de los casos la malaria se puede curar.

¿Debo saber algo más sobre las pruebas de malaria?

Si viaja a una región donde la malaria es común, hable con su médico o profesional de la salud antes de ir. Tal vez le recete un medicamento para prevenir la malaria.

También hay medidas que usted puede tomar para prevenir las picaduras de mosquitos. De esta manera puede reducir su riesgo de contraer malaria y otras infecciones transmitidas por los mosquitos. Para prevenir las picaduras:

  • Aplíquese un repelente de insectos con DEET en la piel y en la ropa
  • Vístase con camisas de manga larga y pantalones
  • Use mosquiteros en las ventanas y puertas
  • Duerma bajo un mosquitero

Referencias

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